Biografier

Henrietta Leavitt og de variable stjerner (Cepheids)

Henrietta Leavitt og de variable stjerner (Cepheids)

Henrietta Swan Leavitt var en amerikansk astronom, kendt for sin undersøgelse af en type stjerner, hvis lysstyrke varierer med regelmæssige perioder, de såkaldte "Cepheid-variabler."

Henrietta Swan Leavitt, datter af en minister for den amerikanske kongres, blev født i Lancaster, Massachusetts, den 4. juli 1868 og døde i Cambridge den 12. december 1921. Han studerede ved Oberlin College og Radcliffe, hvor han dimitterede fra 1892. Det var dengang, han opdagede astronomi.

Efter endt uddannelse tog han et astronomikursus, selvom han ikke kunne udbrede sin astronomiske viden i praksis før tre år senere, som et resultat af en sygdom, der tvang ham til at forblive hjemme i hele den tid.

I 1895 trådte han ind i Harvard-observatoriet som frivillig, og syv år senere blev han en del af personalet under ledelse af Charles Pickering. I løbet af denne tid havde hun muligheden for at udføre teoretiske værker, men hun blev leder af Observatoriets fotografiske afdeling, hvor hun sammen med sin gruppe studerede stjernebillederne for at bestemme deres størrelsesorden.

I løbet af sin karriere opdagede Leavitt mere end 2.400 variable stjerner. Derefter dedikerede han sig til studiet af disse variable stjerner, hvilket ville betyde hans største bidrag til astronomi: forholdet mellem perioden og Cepheidernes lysstyrke.

Cepheider er variable stjerner, der viser en regelmæssig rytme af lysstyrke, mørkere og lysstyrke, når de observeres i perioder, der spænder fra et par uger til et par måneder. Leavitt bemærkede, at jo lysere stjernen var, jo længere varede pulseringen. Dette betyder, at man ved at observere en af ​​disse stjerner kan bestemme pulseringsperioden og opdage, hvor lys stjernen er.

Disse stjerner pulserer, fordi områderne med brint og ioniseret helium er nær overfladen. Cepheider er lysere, når de er tæt på deres minimumsstørrelse, og da alle Cepheider er omtrent samme temperatur, bestemmer deres størrelse deres lysstyrke. Derudover er disse stjerner så lyse, at de kan ses i meget fjerne galakser.

Når det var verificeret, blev Leavitt's lov anvendt til at måle afstanden fra meget fjerne objekter, såsom galakser. For at kalibrere det var det nødvendigt at opnå på anden måde afstanden, hvorpå en nærliggende Cepheid befinder sig, hvorfra dens reelle lysstyrke trækkes. Ved hjælp af denne metode målte astronomer Shapley og Curtis afstanden til M31-galaksen og nåede forskellige konklusioner, da de ikke var enige om størrelsen på Mælkevejen og heller ikke var sondringen mellem novaer og supernovaer, der var kendt på det tidspunkt.

Henrietta Leavitt udviklede også et mønster af fotografiske målinger, som blev accepteret af Den Internationale Komité for Fotografiske Størrelser i 1913. For at udvikle dette målemønster brugte Leavitt 299 plader med 13 teleskoper og brugte logaritmiske ligninger til at sortere stjernerne på 17 lysstørrelser. Leavitt fortsatte med at omdefinere dette arbejde hele sit liv.

På grund af datidens fordomme kunne Henrietta Swan Leavitt ikke udvikle sine egne arbejdsmetoder inden for astronomi, så hun havde ikke mulighed for at få mest muligt ud af sit intellekt. I løbet af sit arbejde opdagede han også fire nye stjerner og studerede nogle typer binære stjerner og asteroider.

Han var medlem af Phi Beta Kappa, fra American Association of University of Women, i American Society of Astronomy and Astrophysics, i Association for the Advancement of Science og æresmedlem i Association of Variable Star Observers.

Henrietta Leavitt arbejdede på Harvard Observatory indtil hendes død i 1921 på grund af kræft. Desværre døde Henrietta, før hun kunne afslutte et andet arbejde med skalaerne for måling af stjernenes størrelse. Hans vigtige bidrag til den videnskabelige verden blev anerkendt i 1925, da han blev nomineret af det svenske videnskabelige akademi til Nobelprisen.

◄ ForrigeNæste ►
Annie Jump Cannon og de spektrale klasser af stjernerPedro Paulet Mostajo, pioner i rumalderen